Devi averlo già sentito: le criptovalute non sono molto ecologiche. Hanno un impatto ambientale negativo, stanno aumentando il cambiamento climatico, sono "un disastro ambientale" [Agustin Carstens] e così via. È tutto vero? Le criptovalute producono inquinamento e contribuiscono al cambiamento climatico?

Recentemente, Tesla si fermò accettare pagamenti Bitcoin (BTC) per considerarlo “un grande costo per l'ambiente”. Come può essere? Sono digitali, giusto? Non stanno esattamente sputando fumo nero nel cielo limpido. Bene, ora è il momento di risolvere tutti i tuoi dubbi su questo.  

Criptovalute = inquinamento? Perché?

Per iniziare, non tutte le criptovalute possono produrre inquinamento. Il vero problema viene da Mining Proof of Work (PoW). Questo è un algoritmo e per "algoritmo" si intende un insieme di passaggi e metodi che sono costruiti (con la matematica) per ottenere un risultato specifico o risolvere un problema. Questo è esattamente ciò che fa il PoW: sviluppare un difficile problema di matematica o un indovinello che i minatori devono risolvere per verificare le transazioni virtuali ed "estrarre" alcune monete.

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I minatori competono con gli altri per "trovare" prima le monete e la loro potenza di calcolo totale aiuta a proteggere la rete. Tuttavia, non suona molto contaminante, giusto? Ebbene, il problema è quell'enigma. Nessuno può davvero risolverlo alla velocità richiesta per competere. Solo i computer e alcuni dispositivi specializzati (Minatori ASIC) può farlo. E non da solo: richiedono molta elettricità per riprovare e ancora fino a trovare la soluzione. Da qui il "lavoro" nella dimostrazione.

Quindi, nel caso non lo sapessi, molta elettricità di solito equivale a più inquinamento, a seconda della provenienza di quell'energia. Il carbone e altri combustibili fossili sono fonti comuni di energia elettrica in tutto il mondo. Pertanto, se l'energia per estrarre le criptovalute proviene dal carbone, ciò significherebbe emissioni più dannose per il pianeta.  

D'altra parte, abbiamo macchine ASIC. Sono stati progettati specificamente per estrarre criptovalute e nient'altro. Tuttavia, non dureranno molto tempo, perché la difficoltà di estrarre criptovalute aumenta sempre con il numero di minatori che si uniscono alla rete (per motivi di sicurezza). Una volta terminato il periodo utile (circa 1,5 anni), possono diventare rifiuti elettronici e, fondamentalmente, aggiungendo più spazzatura delle criptovalute al mucchio di inquinamento.

Ovviamente, questo accade solo con le criptovalute PoW. Altri sistemi, come Proof-of-Stake (PoS), non hanno questo problema di mining.

Quali criptovalute producono inquinamento e quali no?

È una risposta complicata. Anche nel caso delle criptovalute PoW, tutto dipende dalla fonte di energia e dagli usi alternativi degli ASIC. La maggior parte dei minatori sceglie luoghi in cui la fonte di energia dominante è rinnovabile e alcuni di loro stanno già utilizzando i propri ASIC per funzioni aggiuntive, come riscaldamento o pomodori in crescita (veramente).

Possiamo anche considerare che esistono versioni PoW "più leggere". Non richiedono ASIC per funzionare, solo computer e il consumo di energia è moderato. Questo è il caso di Monero (XMR), per esempio. Al contrario, Bitcoin è ancora la moneta più difficile da estrarre e richiede molta energia e ASIC. Ecco perché i suoi minatori di solito scelgono le fonti rinnovabili più economiche.

Secondo CryptoSlate, ci sono oltre 406 monete PoW. Includono molti dei più popolari: Bitcoin, Litecoin (LTC), Bitcoin Cash (BCH), Ethereum (ETH), Dogecoin (DOGE), Zcash (ZEC) e Monero (XMR). Dall'altro lato, ci sono oltre 546 monete simili a PoS, Compreso Cardano (ADA), Polkadot (DOT), Stellar (XLM), Cosmos (ATOM), Tron (TRX), Tezos (XTZ), Lisk (LSK), DASH, XRP ed EOS.

Quanta energia consumano le criptovalute PoW?

Non possiamo saperlo con certezza, ma abbiamo alcune panoramiche per Bitcoin. Secondo il Cambridge Bitcoin Electricity Consumption (CBEI), Bitcoin consuma circa 148 TWh all'anno, più di Svezia, Ucraina o Paesi Bassi. Per la sua parte, Digiconomist calcola una cifra intorno ai 117 TWh all'anno.

Allo stesso tempo, come descritto dalla CBEI, Bitcoin rappresenta solo 0,69% del consumo energetico totale a livello mondiale. Inoltre, "la quantità di elettricità consumata ogni anno dai dispositivi domestici sempre accesi ma inattivi nei soli Stati Uniti potrebbe alimentare la rete Bitcoin per 1,5 anni". Confrontandolo con altre "forme di denaro", possiamo anche dire questo il settore bancario consuma oltre 639 TWh all'anno e l'estrazione dell'oro consuma oltre 139 TWh all'anno.

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Consumo di energia da criptovaluta. Fonte: TRG Datacenter

Oltre Bitcoin, Ethereum consuma circa 48 TWh all'anno [Digiconomist]. Inoltre, il mese scorso, l'azienda Datacenter TRG ha calcolato il numero di kWh consumati per transazione in diverse criptovalute.

Come vedremo più avanti, il consumo di energia ha molto a che fare con l'inquinamento e il cambiamento climatico.

Da dove viene l'energia per estrarre le criptovalute?

Come accennato prima, i minatori di solito scelgono le fonti rinnovabili più economiche. L'azienda CoinShares calcolato quello oltre 74% di Bitcoin minerario utilizza fonti di energia rinnovabile, come idroelettrica, solare e geotermica. D'altra parte, la CBEI afferma che 65% di Bitcoin minerario sta facendo in Cina. In questo paese, il carbone ha rappresentato 56,8% della produzione di energia domestica nel 2020 [CNBC]. E questa è una cattiva notizia per le criptovalute e l'inquinamento.

Tuttavia, ci sono teorie alternative. Prima di parlarne, dovremmo imparare cos'è l'energia non rivale. “I beni non rivali sono beni pubblici. Tutti hanno accesso per utilizzarli e il loro utilizzo non riduce la loro disponibilità per un uso futuro "[Askinglot]. Nel settore energetico, di solito significa energia in eccesso (e sprecata) che nessuno utilizzerà perché la domanda è già soddisfatta.

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Quindi, parlando di Minatori cinesi, operano in alcune province specifiche: Xinjiang, Sichuan, Mongolia Interna e Yunnan [CBEI]. L'energia è sovrabbondante e in parte rinnovabile lì dentro. Perciò, è probabile che la maggior parte dei minatori Bitcoin in Cina stia utilizzando energia non rivale, come è stato descritto da Nic Carter, co-fondatore di Coinmetrics.

Per quanto riguarda il resto delle monete PoW, possiamo solo fare supposizioni. Ad esempio, la maggior parte del mining nodi di Litecoin sono negli Stati Uniti, in Germania e in Francia. In questi paesi, l'energia rinnovabile rappresenta 20% [VIA], 46.3% [Reuters] e 33.2% [Rinnova], rispettivamente.

Perché Bitcoin (e altri) non cambia il mining?

Sembra una soluzione facile, giusto? Perché le monete PoW non abbandonano questo sistema e lo sostituiscono con PoS? Beh, non è così facile, anzi. Prima di tutto, ricordiamolo cos'è Proof-of-Stake. Nei sistemi PoS (e monete) la figura del “minatore” è sostituita dal “validatore”. Questo validatore, che può essere chiunque lo desideri, non avrà bisogno di energia o macchine specializzate. Invece, ciò che faranno è bloccare all'interno di un portafoglio speciale una certa quantità di token nativi che hanno precedentemente acquisito. 

Quindi, otterranno il diritto di verificare le transazioni e coniare nuove monete, se necessario, e quasi automaticamente. E saranno ricompensati per questo, come reddito passivo. Ma non tutto è perfetto.

C'è il rischio che alcuni sviluppatori esperti copino (fork) la blockchain e salta tra la catena originale in cui hanno già speso i soldi e la nuova catena in cui non l'hanno fatto, ad esempio (e spendere due volte le stesse monete). Non c'è "lavoro" per verificare le transazioni qui, solo le parti interessate. Questo è soprannominato "Niente in gioco"Perché, nella nuova catena (copiata), non c'è niente da perdere se imbrogli.

Quindi, i sistemi PoW sono ancora più robusti e sicuri. Ecco perché la maggior parte degli sviluppatori e degli utenti continua a mantenere PoW, nonostante i suoi svantaggi. Ethereum è un caso diverso, anche se. È già in procinto di abbandonare PoW e abbracciare PoS. In futuro, potrebbe apparire un altro sistema, migliore di PoW o PoS. In tal caso, Bitcoin e altre criptovalute migrerebbero probabilmente in quel sistema.  

Le criptovalute stanno aumentando il cambiamento climatico?

Il consumo di energia ci porta all'impronta di carbonio (inquinamento), che può portare a cambiamenti climatici a lungo termine. BlueSkyModel calcola che, in media, un chilowattora produce poco più di una libbra (0,45 kg) di anidride carbonica (CO2). Considerando questo e i dati di Digiconomist, Bitcoin produrrebbe circa 55,86 Mt di CO2 all'anno.

D'altra parte, il settore bancario consuma circa 639 TWh all'anno. Quindi, questa industria da sola rilascerebbe circa 319,5 Mt di CO2 nell'atmosfera. Miniera d'oro, da parte sua, consuma circa 138,9 TWh all'anno, che si traducono in 69,4 Mt CO2. Le emissioni totali per il bestiame globale sono ancora più sorprendenti: 7,1 Gt di CO2 all'anno [UN FAO]. Ma dobbiamo mangiare. Quindi, tutto riguarda la prospettiva.

Secondo Columbia Climate School, "Gli scienziati dicono che se la CO2 raddoppia, potrebbe aumentare la temperatura media globale della Terra tra due e cinque gradi Celsius" entro la fine di questo secolo (2100). Tuttavia, Bitcoin e le criptovalute sono ben lungi dall'essere il problema principale nell'inquinamento del pianeta.

Bitcoin è molto indietro rispetto ai maggiori consumatori di energia al mondo. Fonte: CCAF

Esiste una soluzione al problema PoW?

Si tratta di un work in progress, ma ci sono diverse iniziative per il mining con rinnovabili. Alla fine dell'anno scorso, la società Square annunciato la creazione della Bitcoin Clean Energy Investment Initiative. Mirano a rendere questo settore un contributore a zero emissioni di carbonio.

Nella stessa vena, lo scorso mese, il gigante energetico norvegese Aker Solutions ha annunciato la creazione di Seetee, una nuova filiale focalizzata sulle criptovalute. Hanno anche intenzione di promuovere l'estrazione mineraria Bitcoin con fonti rinnovabili.

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Foto di Alexas_Fotos da Pixabay

Per quanto riguarda i rifiuti elettronici causati da ASIC obsoleti, è ancora un problema che richiede maggiore attenzione. Alcune persone hanno suggerito di riutilizzarli in progetti come Folding @ home di Stanford. L'obiettivo qui è fornire potenza di calcolo ai loro sistemi, al fine di simulare la dinamica delle proteine e quindi sviluppare nuove terapie per una varietà di malattie. In questo momento si stanno concentrando su COVID-19.

È difficile sapere cosa porterà il futuro. Ma le criptovalute si stanno preparando, compresa la parte dell'inquinamento.


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Professionista della letteratura nel mondo delle criptovalute dal 2016. Scrittore, ricercatore e bitcoiner. Lavorare per un mondo migliore, con più decentralizzazione e caffè.

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